Wat is Silk Road? Alles over DPR, Ross Ulbricht en de impact

Silk Road

De Silk Road was een online marktplaats waarop illegale artikelen gekocht konden worden. Vanaf de lancering in 2011 tot de sluiting in 2013 werd op dit platform enorme hoeveelheden illegale producten verkocht. Drugs, neppe identiteitskaarten en nog veel meer.

Start van de Silk Road

In 2011 verscheen er op het Dark Web een website vernoemd naar de oude handelsroute tussen Europa en Azië, namelijk Silk Road. Deze website werd niet geïndexeerd door de reguliere zoekmachines zoals we die kennen, maar was alleen te vinden via het Tor Netwerk en een Tor Browser. Dit is een netwerk dat los staat van het reguliere internet.

Op dit netwerk was het mogelijk om nagenoeg anoniem te surfen, waardoor het veel verschillende mensen aantrok. Mensen die veel waarde hechten aan hun privacy, maar ook mensen die er ‘misbruik’ van wilden maken.

Mensen die illegale producten wouden kopen of verkopen bijvoorbeeld. Voor de partijen is het een stuk veiliger om online de producten te kopen of verkopen, dan op de hoek van de straat.

Silk Road platform

Silk Road bood hiervoor de mogelijkheid. Het was een platform waarop aanbieders hun producten konden verkopen. 70% van de aangeboden producten bestond uit drugs en de klanten konden de aanbieders zelfs een beoordeling geven. Eigenlijk net zoals je doet als je een boek koopt via een reguliere webwinkel. Was de service/ het product goed? Dan kreeg de aanbieder 5 sterren. Was het product slecht? Dan was de beoordeling negatief.

Hoe vreemd het misschien ook klinkt. De producten werden gewoon via de normale post thuisbezorgd. Heel erg lang hadden de postkantoren niet in de gaten dat er voor honderden miljoenen dollars drugs verstuurd werd tussen de reguliere brieven en pakketten. De producten werden verzonden over de hele wereld.

Bitcoin en Silk Road

De Silk Road was door middel van het Tor netwerk erg anoniem. En hier hoorde natuurlijk een anonieme valuta bij en niet het afrekenen met iDeal zoals wij dat nu kennen. Om alle transacties anoniem te laten verlopen is er gekozen om Bitcoin te gebruiken als betaalmiddel. Alle transacties op de Silk Road werden gedaan door middel van dit peer to peer betaalmiddel.

Omvang Silk Road

Naar schatting is er in de ruim twee jaar dat Silk Road actief was tussen de tweehonderd miljoen en de 1,2 miljard dollar aan goederen verkocht. En deze transacties zijn allemaal gedaan met behulp van Bitcoin. In totaal zijn er ruim 9,5 miljoen Bitcoin verhandelt en heeft dit ruim 600.000 BTC aan commissie opgeleverd voor de eigenaar van de website.

impact silk road bitcoin
Impact op de prijs van Bitcoin na sluiten van de Silk Road

Impact van Silk Road op Bitcoin

Deze gigantische hoeveelheid transacties die gedaan werd op het online platform was een ‘goede’ test voor Bitcoin. Het werd direct duidelijk dat het Bitcoin project niet zomaar een leuk projectje was van programmeurs, maar dat het daadwerkelijk gebruikt kon worden.

De kanttekening hierbij is wel dat het gebruikt werd voor illegale doeleinden. Het gebruik van Bitcoin op de Silk Road website heeft er dan ook aan bijgedragen dat Bitcoin vaak in verband wordt gebracht met criminele activiteiten. Hoewel er naar schatting veel meer, ruim $400 miljard per jaar, aan drugs uitgegeven wordt via de dollar, blijft dit imago toch een beetje aan Bitcoin kleven. Dit is met name aantrekkelijk voor media wanneer er weer een drugsvangst gedaan wordt en Bitcoin in beslag wordt genomen.

Dread Pirate Roberts, de oprichter van Silk Road

Redelijk snel na de start van de Silk Road hadden de autoriteiten door dat het platform bestond. Maar doordat het via het Tor netwerk te bereiken was, bleek het niet zo eenvoudig om te achterhalen wie er betrokken waren bij de website. Om deze reden is er een grote undercover operatie gestart, ruim een jaar voor de sluiting van de website in 2013.

Het was duidelijk dat iemand achter het pseudoniem ‘Dread Pirate Roberts’ de leiding had over de website. Op forums en het platform zelf was hij altijd actief en sprak met veel mensen. Maar wie achter deze schermnaam schuil ging was niet duidelijk.

Ross Ulbricht

In werkelijkheid bleek Ross Ulbricht, een man van op dit moment 34 jaar, achter de website te zitten. Hij was van mening dat iedereen de vrijheid zou moeten hebben over wat hij koopt en doet op het internet. Dit was dan ook de reden dat hij na een aantal mislukte ondernemingen is begonnen met de ontwikkeling van de Silk Road in 2010.

Naarmate de Silk Road in populariteit toenam, werd de druk ook steeds hoger. Hij verdiende gigantisch veel geld, maar de risico’s waren ook hoog. Alles wat hij deed kon resulteren in zijn arrestatie, en de Amerikaanse overheid is niet zo happig op mensen die met drugs te maken hebben.

Door verschillende namen die hij gebruikte op het internet met elkaar in verband te brengen, lukte het de overheid uiteindelijk om zijn echte email adres en naam te vinden op een online forum. En na wat voorbereiding en een grote arrestatie actie, lukte het de FBI om Ross Ulbricht te arresteren in een bibliotheek terwijl hij ingelogd was op de Silk Road onder de naam Dread Pirate Roberts (DPR).

Deze actie moest goed verlopen, want sloot hij zijn laptop? Dan was deze vergrendeld en niet meer in te zien voor de autoriteiten.

Proces van Ross Ulbricht

Een belangrijke reden voor de overheid om achter Ross Ulbricht aan te gaan was natuurlijk de drugshandel op zijn platform. Maar een andere grote reden was dat de schermnaam ‘DPR’ opdracht had gegeven voor een aantal huurmoorden.

Maar ondanks deze beschuldigingen van moord, welke in scene waren gezet door undercover agenten, werden ze niet meegenomen in zijn veroordeling. Hij is hier zelfs niet voor aangeklaagd. Ross Ulbricht zit op dit moment een straf uit van twee keer levenslang zonder mogelijkheid om vrij te komen.

Op het internet is veel discussie over deze straf. Mensen die een moord plegen worden soms na 20 jaar weer vrijgelaten. Maar deze jongeman zonder eerdere vergrijpen wordt zijn hele leven vastgezet voor het runnen van een website. De achterban van Ross Ulbricht is dan ook groot en er wordt tot de dag van vandaag geprobeerd hem vrij te krijgen. Zijn ouders runnen een website waarop ze donaties aannemen en een petitie houden om hem vrij te krijgen.

Het Dark Web na de Silk Road

Het dark web wordt nog steeds veel gebruikt. Ook de Silk Road en varianten hierop zijn nog steeds te vinden als je hiernaar zoekt. Maar het is niet aan te raden dit te doen. Omdat er veel illegale activiteiten zijn op het netwerk kun je de klok erop gelijk zetten dat het door overheden in de gaten wordt gehouden.

Maar wil je het gebruiken om anoniem te surfen op het internet? Dan kan dit natuurlijk wel. Ga alleen niet op zoek naar deze illegale websites, je weet nooit of je hiervoor in de problemen zult komen. Maar wat heb je nou nodig om op het dark web te komen? Allereerst heb je hier een Tor browser voor nodig. Hiervoor kun je bijvoorbeeld gebruik maken van de Brave Brower. En ten tweede doe je er goed aan om een extra laag van beveiliging aan te brengen door middel van een VPN verbinding. Met een combinatie van deze twee tools kun je zo veilig mogelijk surfen op het internet.