Wat is tether? Een cryptocurrency gekoppeld aan fiatgeld

Tether

Tether is een op blockchaintechnologie gebaseerde cryptocurrency die gekoppeld is aan de waarde van de Amerikaase dollar. De tokens op het Tether-netwerk zijn te herkennen aan het tickersymbool USD₮ of simpelweg ₮. In tegenstelling tot bitcoin en andere cryptocurrencies kun je USDT niet minen. Ook is er geen gelimiteerd aantal munten, maar kan tether onbeperkt worden ‘bijgedrukt’. Naast de dollar heeft Tether een equivalent ontwikkeld voor de euro (EUR₮) en de Japanse yen (JPY₮). In dit artikel nemen we de dollar als voorbeeld, aangezien het de eerste en meest gebruikte vorm is.

The Dutch Connection

Tether is in 2014 opgericht door Graig Sellars, Reeve Collins en voormalig Disney kindacteur Brock Pierce. De digitale munt USDT heette aanvankelijk Realcoin, maar veranderde niet lang na de oprichting van naam om zich beter te kunnen onderscheiden van altcoins als Litecoin en Namecoin. Na de rebranding gingen Sellars, Collins en Pierce in zee met Bitfinex, destijds ‘s werelds grootste en meest bekende exchange voor cryptocurrencies.

Na een jaar te hebben samengewerkt kocht Bitfinex het bedrijf van het drietal. Tether Limited kwam op die manier in handen van CEO Jan Ludovicus (Jean-Louis) van der Velde, een in Hongkong wonende Nederlander waar verder maar weinig over bekend is. Zo is er nauwelijks iets over Van der Velde op het internet te vinden. De rest van het team van Tether Limited bestaat uit Philip Potter (CSO), Giancarlo Devasini (CFO), Matthew Tremblauw (CCO) en co-founder Graig Sellars.

Tether, de meest populaire stablecoin

Sinds de oprichting van USDT is er veel gebeurd, positief en negatief. De munt kent vandaag de dag een marktcapitalisatie van bijna 4 miljard dollar en is op dit moment de meest verhandelde cryptocurrency ter wereld. De munt wordt momenteel dus meer verhandeld dan bitcoin. Eén van de redenen voor dit succes is het grote verschil tussen tether en andere reguliere cryptocurrencies. Waar bitcoin en soortgelijke cryptocurrencies namelijk een grote volatiliteit kennen en dagelijks tot wel honderden euro’s in waarde kunnen verschillen, is tether geprogrammeerd om qua waarde een equivalent te zijn van de dollar (‘to tether’ betekent letterlijk vastbinden).

De waarde van tether is dus nagenoeg altijd gelijk en door deze stabiele koers wordt tether ook wel een stablecoin genoemd. Over deze term zijn de meningen overigens verdeeld, want munten zoals de dollar zijn namelijk ook onderhevig aan koerswisselingen en inflatie. Maar doordat die schommelingen in vergelijking tot die van cryptocurrencies zo klein zijn, is de term stablecoin inmiddels algemeen geaccepteerd in de cryptoterminologie.

Tether koers

Anders dan bij andere cryptocurrencies is USDT door zijn stabiele koers echter geen aantrekkelijke investering. Hier ligt ook meteen het geheim achter het succes van tether. Bij hoogvolatiele assets, zoals cryptocurrencies, is het namelijk maar de vraag hoeveel ze morgen -of zelfs al over een minuut- waard zullen zijn. Een stablecoin biedt uitkomst en houdt waarde vast als de koersen van andere cryptocurrencies dalen. Door bij koersdalingen uit bitcoin en in tether te stappen, kunnen traders, beleggers, investeerders en speculanten hun waarde in dollars behouden. Dat dit overigens niet altijd opgaat, werd duidelijk toen tether in april 2017 snel in waarde verloor toen veel mensen tegelijkertijd uit de munt stapten. De prijs van tether schommelt vanaf die tijd meer als daarvoor, met soms wel een verschil van 9 cent op de dollar.

Op het moment van schrijven is tether echter nog altijd de meest populaire stablecoin. De digitale equivalent van de dollar is verkrijgbaar op vrijwel alle noemenswaardige exchanges waar het te verhandelen valt met tientallen cryptocurrencies. De vraag is echter hoe lang dat nog zo blijft. De munt is namelijk omvangen met controverse…

Omstreden

Al sinds de creatie van tether leeft er zowel binnen als buiten de cryptowereld weerstand tegen de digitale dollar. Ten eerste stond het brengen van fiatgeld naar de blockchain niet alleen haaks op de gedachte van decentraal en gelimiteerd geld, ook stond Tether Limited als bedrijf bekend als omstreden door een gebrek aan transparantie.

Zo was er onder andere onduidelijkheid over de eigenaren en de locatie waar het bedrijf gevestigd was, de connectie tussen Tether Limited en Bitfinex, maar voornamelijk over de dekking van tether. Er waren inmiddels voor miljarden aan USDT uitgegeven. Stonden deze wel allemaal netjes ergens op een bankrekening? Het aantal USDT steeg bovendien zo snel, dat volgens sommigen de parabole prijsstijging in bitcoin van eind 2017 grotendeels zou moeten worden toegekend aan het printen van tethers.

Op de website van Tether Limited viel oorspronkelijk te lezen dat één USDT volledig werd gedekt door één dollar en dus ook daarvoor kon worden ingewisseld. Echter had het bedrijf geen onafhankelijke accountant om dit daadwerkelijk te kunnen bevestigen. Toen Tether Limited vervolgens faalde om een beloofde audit te bieden, de Amerikaanse waakhond Commodity Futures Trading Commission (CFTC) het bedrijf dagvaarde om openheid van zaken te geven en Bitfinex problemen kreeg met het vinden van een bank, leek het te zijn gedaan met tether. Het had er steeds meer de schijn van dat er minder dollars op de bankrekening stonden dan dat er tethers op de exchanges waren. En zonder een volledige dekking zouden de woorden op de website van Tether niet meer zijn dan een loze belofte.

Na een lange periode van onrust gaf de advocaat van het bedrijf uiteindelijk te kennen dat USDT slechts voor 74% was gedekt. Bovendien bleek deze dekking niet volledig in dollars of liquide middelen te zijn maar in cash en cash equivalenten, waaronder investeringen in andere cryptocurrencies en leningen die verstrekt waren aan derde partijen. Sindsdien staat er op de website dat elke tether altijd is gedekt door 100% van de reserves.

Alternatieven stablecoin

Ondanks dat tether geen volledige traditionale valutadekking bleek te hebben, is het nog altijd de meest gebruikte stablecoin. Wel zijn er inmiddels vele alternatieve stablecoins op de markt gekomen. Zo kwam Coinbase met USD Coin (USDC), lanceerde Gemini de Gemini Dollar (GUSD) en kondigde zelfs Facebook met Libra (LBR) haar eigen stablecoin aan. Andere alternatieven zijn TrueUSD (TUSD), Paxos Standard (PAX) en StableUSD (USDS). Ook worden inmiddels meerdere stablecoins ontwikkelt voor onder andere de Engelse pond, de Australische dollar, de Canadese dollar, de Hong Kong dollar en de euro.

Nooit meer een artikel missen?